Jika Anda mengatakan "awal", bersungguh-sungguh.

Sebelum saya menjadi VC - sebagai wirausahawan tahap awal yang mengajukan investor tahap awal - saya selalu mencari umpan balik tentang penolakan untuk mempersiapkan diri dengan lebih baik untuk pitch berikutnya, tetapi ada satu jawaban yang selalu mengganggu saya, "Anda terlalu dini."

Baris percakapan ini sering tertutup oleh kata-kata inventif:

"Kembalilah padaku ketika kamu memiliki daya tarik lebih."
"Kami benar-benar menyukai kamu, tetapi kamu belum cukup terbukti."
"Aku belum yakin kamu siap untuk kita."
"Tolong beri kami informasi terbaru saat Anda berkembang."
"Saya pikir kita akan melewati babak ini, tetapi akan senang menjadi bagian dari putaran berikutnya."
"Kami akhirnya memutuskan untuk duduk di sini."
"Kami belum melihat cukup bukti untuk melakukan investasi."
"Saya ingin melihat traksi pengguna saat diluncurkan, jadi kembalilah kepada kami."

Setiap baris di atas secara langsung atau tidak langsung diumpankan kepada saya oleh seorang VC yang menyebut diri mereka sebagai investor "tahap awal"; Memang, hampir setiap pengusaha tahap awal yang saya temui telah terkena retorika ini di beberapa titik dalam perjalanan penggalangan dana mereka.

Hunter Walk, Mitra di HomeBrew Ventures, telah melangkah lebih jauh untuk tidak lagi menggunakan kata-kata 'tahap awal' untuk menggambarkan perusahaannya - percaya bahwa istilah tersebut telah rusak dan disalahgunakan oleh begitu banyak tahap atau dana pertumbuhan yang telah menjadi sama sekali tidak berarti. .

Sebagai seorang pengusaha, proses ini terasa seperti kontradiksi yang menjengkelkan, seorang investor tahap awal menolak saya karena perusahaan saya terlalu dini. Tunggu apa?

Sekarang telah menjadi investor selama lebih dari 5 tahun, saya memanggil BS.

Jika Anda menagih diri Anda sebagai VC tahap awal tetapi secara konsisten menggunakan salah satu alasan sebelumnya untuk mengecilkan wirausaha, itu karena dana Anda tidak terstruktur untuk investasi tahap awal, atau karena Anda mencari cara yang mudah untuk penolakan, tanpa harus untuk secara langsung menghadapi masalah nyata yang mungkin Anda lihat dengan bisnis atau tim. Umpan balik negatif (meskipun sulit disampaikan), sangat penting untuk membantu wirausahawan meningkatkan tidak hanya lapangan mereka, tetapi perusahaan mereka secara umum.

Menjadi investor - dan mendukung wirausahawan yang bersemangat yang bekerja untuk mencapai impian mereka - adalah pekerjaan yang luar biasa, tetapi salah satu bagian terberat dari apa yang kita lakukan adalah terus-menerus mengatakan "tidak". Ini mungkin tampak seperti masalah yang baik untuk dimiliki, tetapi menolak begitu banyak orang yang bersemangat, pekerja keras, dan cerdas sangat menguras emosi, terutama jika Anda benar-benar peduli dengan mencoba memberikan umpan balik berkualitas sambil menolak pengusaha karena alasan yang tepat.

Untuk menempatkan masalah dalam perspektif: Frontline melihat lebih dari 1.500 pengusaha per tahun. Dari 1.500 yang kami investasikan sekitar sepuluh. Ini berarti kami mengatakan tidak untuk c.1.490 pengusaha ambisius setiap tahun.

Setelah secara pribadi mengawasi ribuan penolakan, saya dapat melihat bagaimana memberi tahu seorang pendiri bahwa mereka "terlalu dini" adalah jalan keluar yang mudah - itu cukup samar untuk diterapkan pada perusahaan mana pun, tidak secara pribadi diarahkan pada tim, dan tidak cukup terukur untuk menyiratkan bahwa investor bisa terbukti salah nanti. Yang mengatakan, di Frontline kita mengambil "awal" dalam investasi tahap awal dengan sangat serius. Kami memiliki banyak mantan wirausahawan dan operator di tim kami yang memahami bahwa menemukan bahwa pemeriksaan pertama untuk memulai bisnis Anda sangat penting dan sangat sulit. Sejak kami memulai Frontline lima tahun lalu, 50% dari investasi kami adalah pra-produk dan 70% pra-pendapatan. Ketika kita mengatakan kita suka awal, kita bersungguh-sungguh.

Harap dicatat, menginvestasikan lebih awal ini tidak mudah. Anda memiliki poin data yang jauh lebih sedikit untuk dijadikan dasar keputusan, dan seperti Rob Go dari NextView Ventures merinci, Anda memerlukan jenis proses uji tuntas yang sangat berbeda. Pada tahap pra-produk, wirausahawan seringkali membutuhkan lebih banyak dukungan penasihat dan komunitas sesama pendiri di parit - sehingga struktur VC untuk menambah nilai perlu dirancang secara berbeda juga.

Kami membangun 'awal' ke dalam DNA kami ketika memulai Frontline - melalui orang-orang yang kami pekerjakan dan proses internal yang kami bangun. Sementara pendiri awal mungkin menghadapi lebih banyak tantangan, hambatan dan blok jalan ini sering serupa. Kami menghabiskan c. + 10% dari anggaran dana kami setiap tahun di platform. Kepala Platform kami, Carolina Küng, memanfaatkan pengalaman masa lalunya dalam startup SaaS B2B, untuk mengidentifikasi tantangan umum dalam portofolio kami dan menemukan cara yang efisien dan terukur untuk berbagi solusi dan pengetahuan kritis di antara para wirausahawan kami. Memahami seluk beluk perjalanan awal memungkinkan kami untuk meningkatkan nilai yang kami tambahkan ke perusahaan kami melalui inisiatif pembelajaran peer-to-peer, kampanye konten dan akses jaringan. Kim Pham (Head of Platform pertama Frontline pada 2013), menulis tentang ini di sini. Kami tidak seperti awal - kami membangun diri untuk itu.

Variasi sangat penting di dunia kita, VC hidup, bernapas organisme dengan berbagai visi, tantangan dan tujuan. Tidak setiap investor terdorong untuk investasi tahap awal - beberapa tidak memiliki selera risiko, dan beberapa tidak memiliki struktur. Sebagai sebuah industri, kita harus menerima kenyataan itu. Jika Anda tidak siap untuk berinvestasi lebih awal, jangan memasarkan diri Anda lebih awal. Anda tahu bisnis Anda dari dalam ke luar, jangan bawa wiraswasta dengan sia-sia.

Semua itu mengatakan, pertanyaan saya sederhana: jika Anda mencap diri Anda sebagai investor tahap awal, jangan mengecilkan bisnis karena mereka "terlalu dini". Perkecil mereka karena angkanya tidak bertambah, titik rasa sakit yang mereka pecahkan tidak nyata, atau karena tim di balik solusi goyah. Langsung dan jujur ​​- pengusaha mengandalkan umpan balik Anda untuk membuat keputusan penting tentang bisnis mereka, dan industri membutuhkan transparansi untuk memastikan bahwa tim terbaik dan tercerdas mendapatkan jumlah dukungan yang tepat, saat mereka paling membutuhkannya.

Komitmen saya kepada komunitas startup adalah bahwa Anda tidak akan pernah mendengar jawaban tidak dari saya karena perusahaan Anda “terlalu dini.” Di Frontline, kami telah membangun diri untuk mendukung perusahaan tahap awal yang sebenarnya.

Ketika kita mengatakan bahwa kita adalah investor tahap awal, kita bersungguh-sungguh.