Bagaimana Saya Hampir Membunuh Perusahaan Saya dan Menghabiskan Tabungan Hidup Saya Membangun Holodek

Setahun setengah yang lalu, di lantai 16 dari gang belakang di Hong Kong, perusahaan yang sekarang dikenal sebagai Sandbox VR lahir.

Dengan investasi kurang dari satu juta dolar, tim kami yang berjumlah 7 menghabiskan satu tahun dan:

1) Mengembangkan teknologi kinematika terbalik multipemain waktu nyata untuk menangkap, menghidupkan, dan membuat orang dengan tangkapan gerak seluruh tubuh dalam realitas virtual

2) Mendesain pengalaman VR full-body berkeliaran bebas 30 menit

3) Membangun Sandbox retail and brick, yang akhirnya menjadi Kegiatan TripAdvisor # 1 di Hong Kong.

Hari ini, kami mengumumkan putaran pendanaan Seri A signifikan yang dipimpin oleh Andrew Chen dari Andreessen Horowitz, dengan partisipasi dari Mike Maples / Floodgate, Universitas Stanford, TriplePoint Capital, CRCM, dan Alibaba.

Ini adalah kisah kami. Tapi itu hampir tidak terjadi.

Pengaturan pengembangan pertama kami.

Pada tahun 2003, saya mendirikan Blue Tea Games di San Francisco, kemudian pindah ke sini ke Hong Kong dan melakukan bootstrap kepada lima puluh karyawan.

Kami dibuat gratis untuk memainkan aplikasi seluler dan game objek tersembunyi kasual untuk PC.

Saya telah membangun game sejak saya berusia 13 tahun, jadi saya secara alami tertarik untuk membangun pengalaman naratif. Saya menemukan bahwa genre game petualangan objek tersembunyi sangat cocok untuk itu.

Pada akhir 2000-an, kami merilis seri Dark Parables, sebuah waralaba yang menjadi best seller # 1 di Big Fish Games (penerbit game kasual terbesar di dunia). Itu adalah poin tertinggi untuk Blue Tea Games - dan kami tidak akan pernah mencapai lagi.

Ketika game mobile meledak pada akhir 2000-an, platform bergeser dari PC, dan kru kami merasa semakin sulit untuk membuat judul kami berhasil.

Di awal 2016, saya bisa melihat tulisan di dinding. Saya tahu bahwa saya harus mematikan Blue Tea Games.

Ada sangat sedikit untuk ditutup. Pada saat itu, hanya ada enam dari kita yang tersisa.

Segera, tidak akan ada.

Saya berada di tengah-tengah penghentian operasi, dan berencana untuk kembali ke Amerika Serikat dari Hong Kong untuk mencari pekerjaan.

Tapi ini sudah terlambat 2015. Realitas virtual baru saja turun, dan saya menjadi terobsesi dengan kemungkinan medium dan platform baru ini. Pada saat itu, kepercayaan saya untuk memulai bisnis apa pun adalah melalui bootstrap, dan tidak mungkin saya bisa bootstrap startup VR.

Apa yang terjadi selanjutnya masih bermain dalam pikiran saya seperti adegan film klasik. Di sana saya, tertekan karena kegagalan perusahaan saya, dan saya menemukan diri saya di pesta teman suatu malam Jumat, mencoba untuk mengabaikan atau menghilangkan kesedihan saya ketika orang asing berjalan ke arah saya.

“Aku dengar kamu membuat game. Jika Anda membuat game VR, saya akan berinvestasi pada Anda. Saya juga bisa membuat teman saya berinvestasi di dalam kamu. " Dia benar-benar mengatakan itu.

"Apakah ini kehidupan nyata? Apakah ini hanya fantasi?
Terperangkap dalam tanah longsor, tidak ada jalan keluar dari kenyataan ”
~ Ratu, Bohemian Rhapsody

Ini sebenarnya bisa berhasil, pikirku.

Jadi saya mengambil tabungan saya dan mengumpulkan sedikit uang dari teman dan kenalan. Dari situlah, Glo, Inc. lahir, yang kemudian menjadi perusahaan yang dikenal sebagai Sandbox VR.

Saya mengambil apa yang tersisa dari tim Blue Tea Games dan sedikit uang yang telah kami kumpulkan, dan kami berangkat untuk membantu membangun industri VR yang baru lahir.

Awal 2016 terasa seperti seumur hidup yang lalu. Rift dan Vive baru saja dirilis di tengah harapan yang tidak mungkin tidak hanya untuk perangkat keras yang baru lahir, tetapi seluruh industri VR.

Saya merasakan tekanan kuat - baik yang dipaksakan sendiri maupun dari investor kami - untuk menjadi penggerak awal dalam ekosistem permainan.

Tapi saya punya rencana cadangan. Satu sangat gila bahwa itu mungkin hanya bekerja (lebih lanjut tentang itu nanti).

Saya telah membuat game sebelumnya. Banyak sekali game. Dan saya berasumsi pasar baru ini akan haus akan konten. Pengalaman masa lalu memberi tahu saya bahwa melepaskan game dengan cepat adalah taruhan yang bagus, taruhan yang aman. Rencananya adalah untuk membangun game PC VR dan merilisnya pada musim belanja liburan di akhir 2016.

Sembilan bulan kemudian, pada bulan Desember 2016, kami merilis game kami untuk Oculus Rift dan HTC Vive. Itu adalah permainan puzzle di VR, mengambil banyak hal yang saya pelajari dari pengembangan game objek tersembunyi kasual selama 10 tahun terakhir.

Itu tidak berhasil. Sebenarnya. Itu dibom.

Kami kehilangan lebih dari 80% dari investasi kami dalam permainan. Dan, berdasarkan data Steam, game kami meraup di 20% teratas dari semua game VR. Kami adalah salah satu yang beruntung.

Pasar belum siap. Oculus dan HTC tidak merilis angka untuk 2016, tetapi perkiraan saya telah melihat penjualan HTC Vive pada akhir 2016 sekitar 420.000 dan Oculus Rift sekitar 243.000.

Apa pun alasannya, VR telah memberikan terlalu banyak janji dan kurang banyak bagi kita.

Kenangan menutup Blue Tea Games hanya setahun yang lalu datang kembali.

Ini dia, aku juga harus membunuh perusahaan VR ini.

Kecuali kali ini, kami punya satu lagi.

Sementara sebagian besar tim saya berfokus pada permainan PC, saya telah bekerja dengan insinyur terbaik kami Kimkind pada proyek cadangan.

Tujuan kita? Untuk membangun Holodeck.

Ketika kami memulai perusahaan, VR konsumen tidak cocok dengan saya.

Kami bertanya pada diri sendiri - apakah ini benar-benar pengalaman VR yang sebenarnya diinginkan orang?

Apakah orang benar-benar ingin duduk tertambat ke komputer dalam isolasi virtual dengan tangan terputus dan kepala yang tidak berwujud?

Apakah itu VR yang saya impikan? Tidak.

Saya ingin The Matrix. Saya menginginkan OASIS. Saya ingin Holodeck.

Saya ingin pengalaman mendalam dengan teman-teman saya, di mana mereka dapat menjangkau dan menyentuh satu sama lain dan benar-benar membuat hubungan fisik.

Saya percaya bahwa keajaiban VR yang sebenarnya akan dimulai ketika seseorang benar-benar dapat kehilangan diri mereka sendiri dalam keajaiban pengalaman mendalam. Gim, antarmuka, kekafiran semuanya akan lenyap dan hanya Pengalaman yang tersisa.

Dengan kegagalan game VR pertama kami, kami tidak memiliki banyak landasan pacu yang tersisa, tapi itu cukup untuk membawa kami ke prototipe yang berfungsi. Pada Februari 2017, kami memiliki demo kasar di mana Anda dapat menjangkau dan menyentuh bahu teman.

Saya mulai memberikannya kepada investor untuk putaran benih. Tidak ada. Tidak ada yang tertarik.

Siapa yang ingin berinvestasi di perusahaan VR pra-peluncuran tanpa konten, membangun teknologi penangkapan gerak mereka sendiri dan harus membangun lokasi ritel? Ini permintaan yang menggelikan.

Tapi demo kami juga tidak terlalu bagus. Menjadi startup teknologi VR di lorong belakang di Hong Kong mungkin juga tidak membantu.

Kami tidak dapat memperoleh dana, tetapi saya tidak pernah ragu dalam keyakinan saya bahwa Holodeck akan dibangun. Oleh seseorang. Akhirnya.

Jadi mengapa tidak kita dan mengapa tidak sekarang?

Saya duduk bersama tim kami yang terdiri dari enam orang untuk menyajikan kenyataan pahit - kami akan kehabisan uang

Saya mengatakan kepada mereka bahwa sangat disayangkan bahwa kami tidak dapat menjadi perusahaan untuk membangun Holodeck meskipun telah mengembangkan beberapa teknologi yang sangat keren yang menyelesaikan beberapa masalah mendasar VR.

Tapi aku tidak bisa melepaskannya. Aku hanya tidak mau pergi.

“Beginilah keadaannya ketika kamu berada di Matrix
Hindari peluru, menuai apa yang kau tabur. ”
~ Kendrick Lamar

Saya melakukan sesuatu yang tidak boleh Anda lakukan (serius, jangan pernah melakukan ini). Saya mengambil seluruh sarang telur saya - semua uang yang telah saya tukarkan dari waktu saya membangun Blue Tea Games selama dekade terakhir - dan saya menginvestasikan seluruhnya ke dalam Sandbox VR.

Saya membeli tim kami enam bulan lagi. Dan menaikkan taruhannya lebih tinggi.

Awalnya, saya berharap dapat mengumpulkan cukup uang untuk landasan pacu sembilan bulan untuk membangun demo yang menarik untuk penggalangan dana kami berikutnya.

Tetapi karena kami tidak dapat memperoleh dana, sembilan bulan adalah kemewahan yang tidak lagi kami miliki. Saya mengatakan kepada tim kami bahwa kami memiliki enam bulan. Enam bulan untuk membangun, bukan pengalaman demo, tetapi tumpukan teknologi penuh, pengalaman AAA yang dikembangkan sepenuhnya, dan kami perlu membangun Sandbox fisik pertama dan menghasilkan pendapatan nyata.

Saya tegaskan ini adalah satu-satunya jalan kami - kami tidak bisa mengandalkan kemenangan atas investor, jadi kami harus memenangkan konsumen.

Tim kami bekerja tanpa henti 7 hari seminggu selama enam bulan. Kami memiliki enam bulan untuk mencari tahu cara bertahan hidup.

Kami melakukannya dalam empat.

Bukan jenis dekorasi yang Anda harapkan di holodeck pertama.

Pada Juni 2017, GloStation (sekarang Sandbox VR) tanpa basa-basi membuka pintunya. Kami berada di lantai 16 sebuah gang setinggi belakang. Para penyewa di lantai lain termasuk beberapa, yah, sebut saja mereka "klub anggota saja" - jelas kami berada di ruang di mana orang-orang tidak ingin terlihat.

Pemesanan perlahan-lahan menetes dalam beberapa hari ke depan. Itu semua yang kami takuti - penjualan buruk, menandakan produk suam-suam kuku, dan dengan kurang dari satu bulan tersisa landasan pacu, kenyataan menutup perusahaan.

Tetapi yang kami perhatikan juga adalah bahwa semua orang yang berkunjung terpesona oleh pengalaman itu. Tapi masih menyebalkan bahwa kita tidak akan terbuka lebih lama.

Dan suatu pagi, telepon di Sandbox kami tidak berhenti berdering. Video di Facebook yang menampilkan pengalaman kami dibagikan lebih dari 10.000 kali pagi itu.

Terkadang sedikit keberuntungan berjalan jauh.

Dan kemudian bola salju mulai.

Para tamu yang meninggalkan Sandbox berbagi pengalaman dengan teman-teman mereka. Teman mereka datang dan membagikannya dengan teman-teman mereka, dan seterusnya. Kami menjadi viral.

Sebelum kami menyadarinya toko kami sudah penuh dipesan selama 3 bulan berturut-turut, pagi sampai malam, 7 hari seminggu.

Paling tidak nyata untuk sedikitnya.

Sandbox VR di Hillsdale Mall, San Mateo

Tidak ada yang membuat penggalangan dana lebih mudah daripada traksi gila, dan kami segera menutup putaran benih yang sangat dibutuhkan dari Alibaba.

Banyak yang telah terjadi sejak itu. Kami melakukan demo ke Jack Ma dan Kanye West. Teman kuliah saya memindahkan keluarganya dari Lembah Silikon ke Hong Kong untuk bergabung dengan kami sebagai Chief Product Officer.

Startup selalu digantung oleh seutas benang, dan saya bangun setiap hari bersyukur bahwa kita masih ada, dan bahwa kita bisa bekerja untuk membuat holodeck menjadi kenyataan, dan membawanya ke setiap lingkungan di dunia.

Kami dapat membangun bukan hanya realitas virtual, tetapi kenyataan yang lebih baik yang mengubah Anda dan membawa Anda.

Kami sedang membangun pengalaman di mana Anda dapat menjalin ikatan dengan teman-teman dalam petualangan baru.

Untuk menciptakan kenyataan di mana Anda bisa menjadi apa yang Anda inginkan dan pergi ke mana pun Anda ingin pergi.

Kami percaya media baru ini bukan tentang film yang lebih baik atau permainan yang lebih mendalam. Ini sesuatu yang sama sekali berbeda, dan kita sebagai industri perlu belajar dari yang terbaik dari kedua media - film dan game.

Masa depan belum ditulis, dan saya merasa rendah hati dan bersemangat untuk memiliki kesempatan untuk menulis masa depan itu dengan tim kami, dan dengan Andrew, Marc, Ben dan seluruh tim a16z, bersama dengan semua investor kami yang lain.

Karena semua ini hampir tidak terjadi.